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Salud

Metales pesados, con alto riesgo para salud de animales y humanos

Aunque algunos de estos elementos son necesarios para ciertos procesos biológicos, su presencia y concentración en exceso puede hacerlos tóxicos, e incluso letales.

Bogotá D. C., 09 de abril de 2021Agencia de Noticias UN-

Algunos metales como el hierro y el zinc a menudo son indispensables para los procesos biológicos. Fotos: Unimedios.

Otros no son necesarios para la vida e incluso son perjudiciales, como el mercurio, el cadmio y el plomo.

El cadmio se usa como pigmento de pinturas, plásticos, textiles, caucho, estabilizador del PVC y en fotografía.

Este metal puede durar hasta 25 años en el riñón antes de ser excretado.

Estos metales llegan a los cuerpos de agua por la lluvia, el viento y el polvo, y al ambiente por la industria y algunos procesos naturales.

“El problema surge por la proliferación del uso industrial de metales como oro, plata, cobalto, plomo, cobre, mercurio, hierro y estaño, que terminan afectando la salud; por ejemplo entre 1850 y 1990 la presencia de plomo, cobre y zinc en el ambiente se multiplicó por 10”, señala el profesor Néstor Campos, del Instituto de Estudios en Ciencias del Mar (Cecimar) de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL) Sede Caribe.

Agrega que “no existe una definición clara y concisa, o generalmente aceptada, de lo que significa un metal pesado; se alude a algunos elementos metálicos e incluso algunos semimetales –como el arsénico– y no metálicos –como el selenio– a los que se les atribuyen determinados efectos de contaminación ambiental, toxicidad y ecotoxicidad”.

Algunos de estos elementos presentan efectos negativos en el cuerpo cuando hay mucha concentración o deficiencia; por ejemplo la falta de hierro lleva a la anemia, y el exceso a hemocromatosis; la deficiencia de zinc se relaciona con acondroplasia, y el exceso con fallas cardiacas; la deferencia de magnesio influye en malformaciones del esqueleto y la fase tóxica induce ataxia o falta de control muscular.

Contaminación de los cuerpos de agua

Existen dos fuentes fundamentales de contaminación por estos metales: las antropogénicas y las naturales, pues estos elementos suelen ser liberados a la atmósfera donde forman material particulado, las masas de aire los trasportan y con la lluvia pueden terminar en fuentes de agua dulce; otras formas son las partículas secas y los intercambios entre gases y agua.

Durante la Cátedra Nacional “Colombia Bioazul: Dos mares, un país;  territorios por explorar”, promovida por el Cecimar, el profesor Campos indicó que “prácticamente en todos los procesos industriales relacionados son la producción de papel y cartón; la industria petroquímica y química; de abonos; refinerías; del vidrio; metalúrgica; cemento y asbesto; automotriz y aérea; textil y de cuero; de electrónicos y plantas de vapor, se produce cromo, y en la mayoría, cadmio, hierro, mercurio y plomo.

Cómo se acumulan

En las plantas los metales pesados se acumulan en organismos de forma pasiva, ya que al absorber los líquidos de la tierra se contaminan, y hay tres entradas a los sistemas estuarinos y costeros: la descarga a través de los ríos, el transporte en la atmosfera y la actividad humana. La acumulación en animales costeros y marinos se da por las branquias, la pared corporal y la ingesta de alimentos.

“Pueden cruzar la membrana mediante difusión y acumularse en los tejidos sin que el animal necesite gasto de su energía para procesarlos, por adsorción pasiva o activa, cuando hay un ligante que lo lleva al interior o por iones metálicos en las membranas semipermeables”, detalla el experto.

La principal vía en que los organismos excretan esos metales es la materia fecal y la orina. Un punto clave es la bioamplificación de las redes tróficas, es decir que un organismo tiene más concentraciones de estos metales cuando es depredador, por ejemplo, entonces este se come las presas contaminadas y termina con más concentraciones, que es el caso de los humanos.

El profesor pone como ejemplo de bioamplificación el cadmio y el primer caso documentado de intoxicación masiva en Japón (1912), donde las empresas mineras liberaban el cadmio a los ríos que regaban plantaciones de arroz con concentraciones cuatro veces más que lo aceptable, lo cual causó la enfermedad de itai-itai, una de las cuatro más grandes por contaminación en Japón.

“El cadmio se usa en pigmento de pinturas, plásticos, textiles, caucho, estabilizador del PVC, en fotografía, como endurecedor de llantas, abonos y fertilizantes; se concentra en el hígado y el riñón y se excreta muy lentamente, en el humano puede estar entre 15 y 25 años en los riñones, hasta 19 en el hígado y hasta 40 años en el organismo en general”, recalca el profesor, quien apunta a que es clave el seguimiento a los indicadores de contaminación para evitar casos similares.

(Por: fin/AMV/MLA/LOF
)
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