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Tras el registro zoológico perdido de la Expedición Botánica

Aunque en el mundo existe una vasta literatura sobre la Expedición Botánica y sus hallazgos, en los que se resaltan láminas e ilustraciones de las plantas de la Nueva Granada, el material dedicado a los animales está prácticamente perdido.

Bogotá D. C., 05 de febrero de 2021Agencia de Noticias UN-

Zoólogos contemporáneos comparan los listados de especies comunes de esa época con los listados actuales. Fotos: archivo Unimedios.

El poco dinero para algunas tareas salió del bolsillo de Jorge Tadeo Lozano, quien fue químico, naturista, periodista y político. Foto: Víctor Moscoso.

En los archivos de Mutis también hay registros de mordeduras de serpientes y recolección para el estudio y la clasificación de larvas de nuches.

Los hallazgos se registraban en grandes grupos: aves, mamíferos, peces, anfibios e insectos.

La Biblioteca Nacional de Colombia alberga una parte importante de los registros y elementos clave de la obra de Mutis.

En palabras del biólogo Germán Amat García, profesor y curador de entomología del Instituto de Ciencias Naturales (ICN) de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL), José Celestino Mutis tuvo que pasar dos décadas en la Nueva Granada antes de que la Expedición se instalara formalmente, y en ese tiempo hizo listados de unas 500 especies: 100 de insectos, unas 40 de peces, 10 de anfibios, 30 de reptiles, 120 de aves y 100 de mamíferos.

Sin embargo, tanto el proyecto zoológico como el botánico no concluyeron, pues algunos productos desaparecieron y solo se encuentran en las fuentes primarias y otras reescritas por historiadores. De la iconografía desaparecieron las láminas, que son insignia de la Expedición Botánica.

“Colectar, clasificar e interpretar la naturaleza era el paradigma en la Europa del siglo XVIII, que fue la época en la que se dio la Expedición Botánica, y se sabe que Mutis quería inventariar el Nuevo Reino de Granada usando el sistema taxonómico de Carl Linneo, que seguía este esquema”, explica el biólogo Amat.

Agrega que “para rastrear la información zoológica se recurrió al Jardín Botánico, al Museo de Historia Natural de Madrid y a las bibliotecas Luis Ángel Arango y Nacional, donde reposan algunos elementos clave de la obra de Mutis”.

“El interés por la zoología en la Expedición era de Mutis, quien a su llegada a la Nueva Granada ya había contemplado que los animales representaban otro gran capítulo. En sus escritos es posible ver listados y anotaciones sobre delfines o tortugas que hoy forman parte de la diversidad del río Magdalena”.

Los zoólogos de la Expedición

El profesor Amat explica que los zoólogos de la Expedición fueron básicamente cuatro: el mismo Mutis, Jorge Tadeo Lozano, director de la sección de zoología; fray Diego García, de la Orden franciscana y contratado por el virrey para apoyar las tareas de campo, y Francisco José de Caldas, quien elaboraba las contribuciones zoológicas que se publicaban en el Semanario del Nuevo Reyno de Granada, en las que se destacaba el ciclo de vida, hábitat y posibles usos de la cochinilla.

“Los historiógrafos han dado a conocer que Mutis llegó a tener un equipo de 40 ilustradores, liderados por Francisco Matiz. Se sabe que en 1785 fue contratado el ilustrador Pedro Caballero Pimentel, pero hay poca información sobre sus trabajos”, contó el profesor Amat en una charla con el Instituto Colombiano de Antropología e Historia (ICANH).

Cuando la Expedición culminaba actividades, el material zoológico se remitía a España; por eso se encuentran listas de remisión de los Archivos de Indias que muestran que se inventariaron y enviaron cráneos, pieles y ejemplares de insectos conservados en aguardiente y nidos.

Una mínima proporción de este material está en los archivos y el destino iconográfico es prácticamente cero; aunque no se conocen láminas comparables con la Expedición Botánica, se cree que hay registros de al menos 40.

Mutis y las hormigas

Existe el registro de unas 30 especies, como las legionarias y arrieras, en el que se incluyen las hormigas culonas, que fueron clasificadas por Mutis. Los historiadores dicen que el científico envió a equipos editoriales de España un manuscrito con la historia natural de las hormigas de América, pero nunca se supo qué paso con el material.

En 1801 Humboldt visita a Mutis y este le comparte las descripciones originales de dos peces endémicos de las lagunas altoandinas: el capitán de la Sabana (Eremophilus mutisii) y la guapucha, que Humboldt describe formalmente en 1817. “El ictiólogo Henry Agudelo encontró que Mutis tenía las descripciones originales y se las compartió a Humboldt. La especie mutisii se podría interpretar como reconocimiento a Mutis por compartir los datos”, recuerda el profesor Amat.

Por último, recalca que aunque la mayoría del material se haya perdido, entidades como el ICN de la UNAL mantienen el legado de Mutis al estudiar, clasificar y tratar de entender la zoología del país.

(Por: fin/AMV/MLA/LOF
)
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