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Ciencia & Tecnología

Residuos de café instantáneo se convertirían en alcohol etílico

A partir de la separación de compuestos orgánicos presentes en la borra o ripio de este tipo de café se puede producir etanol o alcohol etílico, insumo indispensable en la fabricación de numerosos productos.

Manizales, 26 de junio de 2019Agencia de Noticias UN-

En Colombia se consumen 7.907 millones de tazas de café al año. Fotos: Laura Alejandra García – Unimedios.

Los residuos de café instantáneo alcanzan las 22.300 toneladas por año.

A través de un método menos invasivo con el medioambiente se transforma la borra de café en etanol.

El etanol es un compuesto indispensable en diferentes industrias.

A partir del residuo de café se puede obtener etanol.

La celulosa contenida en la borra del café se reutilizaría en la obtención del alcohol.

En este proceso trabajó el ingeniero químico Roberto Arturo Agudelo, de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL) Sede Manizales, con el fin de aprovechar las cerca de 22.300 toneladas de los residuos de café instantáneo que se desechan cada año en el país.

Para lograr la producción del alcohol etílico a partir de la borra de café es necesario separar dos polímeros que posee el material vegetal: la lignina y la celulosa, esta última compuesta por moléculas de glucosa, que es de donde se extrae el alcohol. Tradicionalmente este proceso se realiza a base de catalizadores inorgánicos como los ácidos, los cuales tienen un impacto agresivo y tóxico al medioambiente.

El investigador inició su proceso con la remoción de la lignina para trabajar solo con la celulosa, que es la fuente más importante de biomasa renovable disponible en la naturaleza.

A partir de la separación de estos polímeros investigó cómo obtener el nuevo insumo, indispensable en industrias como la producción de combustibles, que emplean materias primas que se agotan progresivamente, en especial el petróleo.

Obtener etanol por sacarificación y fermentación simultánea de la borra deslignificada, es decir después de la separación de la celulosa, fue la ruta que siguió el investigador para extraer el alcohol a partir del residuo del café instantáneo.

En la investigación transformó la celulosa a etanol en una sola etapa, para lo cual empleó un complejo celulolítico y un microorganismo fermentativo resistente a altas temperaturas.

Los consumidores colombianos

La empresa Kantar, experta global en comportamiento del consumidor, realizó un estudio en Colombia, el cual arrojó que los hogares colombianos gastaron más de 678.000 millones de pesos en el último año en la compra de café, equivalente al consumo de 7.907 millones de tazas. Esto significa que diariamente el residuo que se aloja en los filtros de las cafeteras sumaría una importante cantidad aprovechable y transformable en otros productos, pero por lo general termina en la basura, con lo cual se pierden todas sus propiedades y se desaprovecha su valor.

El etanol o alcohol etílico es un subproducto natural de fermentación vegetal, indispensable para fabricar productos de consumo masivo como gasolina, cosméticos, pinturas, lacas y licores, entre otros, explica el ingeniero químico de la UNAL en su tesis “Obtención de etanol a partir de la borra del café”.

Los residuos del café instantáneo están constituidos por compuestos orgánicos muy útiles –como la celulosa, la proteína cruda y la hemicelulosa– que se pueden recuperar y transformar en otros productos.

El objetivo de la investigación, además de obtener el nuevo producto, es recuperar los principales componentes de este material de desecho mediante procesos alternativos ambientalmente factibles, en procura de reducir el impacto ambiental frente al que se realiza hoy en día para obtener el etanol.

Las metodologías de innovación aplicadas en esta investigación se basan en la remoción bioquímica de la lignina, a partir del uso de enzimas provenientes de hongos y bacterias, las cuales tienen un alto potencial degradativo y son fácilmente absorbidas por la naturaleza.

El método empleado tiene la ventaja de requerir cantidades más bajas de enzima y de energía, y además se ha comprobado que la transformación al etanol funciona, y que la borra del café es una gran biomasa que se puede reciclar para obtener el alcohol de forma menos invasiva para el medioambiente.

(Por: fin/LAGT/MLA/LOF
)
N.° 408

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