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Residuos de aceite de palma: potencial para generar bioetanol

Investigadores de las universidades Nacional y de Antioquia trabajan conjuntamente para obtener bioetanol a partir de los residuos lignocelulósicos procedentes de la extracción de aceite de palma.

Medellín, 24 de mayo de 2010Agencia de Noticias UN–

Investigadores de la UN y la U de A trabajan conjuntamente en el proyecto. Foto cortesía.

El bioetanol se obtendrá partir de los residuos del aceite de palma. Foto cortesía.

Colombia ha expandido el cultivo de palma africana, con miras a la producción de biodiesel. En la foto, los departamentos productores. Cortesía Fedepalma.

Este tipo de residuos, que se generan en todos los procesos agroindustriales, son materiales vegetales que quedan después de extraer el aceite de los productos de la palma africana, los cuales se han convertido en un problema ambiental porque no cuentan con un buen manejo y disposición.

Así lo explicó Mario Evelio Arias Zabala, docente de la Escuela de Química de la UN en Medellín, quien agregó que se produciría bioetanol vía fermentación de los residuos lignocelulósicos previamente pasados por una hidrólisis ácida o enzimática (descomposición de sustancias orgánicas complejas por acción de ácidos o de enzimas).

“El residuo lignocelulósico está constituido por tres componentes que se llaman lignina, celulosa y hemicelulosa, los cuales se pueden separar cada uno. En estos momentos estamos obteniendo la fracción hemicelulósica que es con la que vamos a trabajar para fermentar y producir alcohol”, afirmó el docente.

Tanto los grupos de Bioprocesos de la Facultad de Ingeniería de la Universidad de Antioquia, liderado por el profesor Juan Carlos Quintero, como el grupo de Biotecnología Industrial de la UN en Medellín, liderado por Mario Arias, han visto en esta investigación una gran aplicación industrial. Sobre todo porque a nivel mundial se está impulsando la producción de combustibles alternativos, provenientes de fuentes renovables y a su vez amigables con el ambiente.

 

Según señaló la investigación que adelantan la Universidad Nacional en Medellín y la Universidad de Antioquia, Colombia ha expandido el cultivo de palma africana con miras a la producción de biodiésel.

Este proceso comienza con la extracción del aceite de palma, donde son generadas grandes cantidades de residuos lignocelulósicos.

En el año 2008 la producción neta de aceite en el país fue de 775.500 toneladas. Según información de la Federación Nacional de Cultivadores de Palma de Aceite, Fedepalma, la expansión del cultivo en Colombia ha mantenido un crecimiento sostenido. A mediados de la década de 1960 existían 18.000 hectáreas en producción y hoy existen más de 270.000 hectáreas en 73 municipios del país.

Los departamentos que poseen más área sembrada en palma de aceite son en su orden: Meta, Cesar, Santander, Magdalena, Nariño, Casanare, Bolívar, Cundinamarca y Norte de Santander.

“Por eso esta investigación tiene gran pertinencia, porque si nosotros desarrollamos procesos adecuados, pueden ser adaptables para el manejo de otros residuos”, concluyó Mario Evelio Arias Zabala.

(Por: Fin/dac/csm
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