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Terremotos profundos, inusuales por sus altas temperaturas

Los sismos que se presentan a más de 70 km debajo de la superficie de la Tierra son difíciles de interpretar porque a esa profundidad las presiones y temperaturas son muy elevadas, de modo que las rocas no deberían sufrir deslizamientos por fricción.

Bogotá D. C., 24 de mayo de 2017Agencia de Noticias UN-

Los terremotos a grandes profundidades son extraños y difíciles de interpretar.

Los sismos están asociados con los límites de las placas tectónicas.

El terremoto analizado sucedió el Wyoming (Estados Unidos) en 2013.

La velocidad y temperatura del terremoto depende de la profundidad del epicentro.

Los investigadores continúan analizando la causa de los terremotos profundos.

Por eso, el Grupo de Investigación de Física de Terremotos –liderado por el docente Germán Prieto, del Departamento de Geociencias de la Universidad Nacional de Colombia (U.N.)– analiza el terremoto ocurrido en 2013 en Wyoming (Estados Unidos), con una magnitud de 4,8 y una profundidad de 75 km.

Según el docente Prieto, “tenemos información suficiente para estudiar la causa de este terremoto inusual. Además de su profundidad, llama la atención que tuvo lugar en una placa tectónica y no está asociado con un límite de placas particular, que es donde comúnmente se presentan estos sucesos”.

Si las rocas están a temperatura ambiente y se les aplica demasiada fuerza se rompen, lo que representaría un terremoto; en cambio, cuando esta es demasiado alta, las rocas no se rompen sino que se funden. Por eso se piensa que a mayor profundidad existe menor probabilidad de que se presente un terremoto, porque allí la roca no se rompe sino que se va deformando.

Según algunos expertos los terremotos profundos se dan en las zonas donde la temperatura, por alguna razón, es más fría de lo normal; y aunque este modelo es aceptado, aún hay debate al respecto.

Los investigadores de la U.N. analizaron cómo se comporta el terremoto a esa profundidad, y observaron que si la temperatura es alta, cuando la roca se rompe, el ruido de las ondas sísmicas es muy alto; pero si la temperatura es más baja, la emisión de energía también disminuye.

En palabras del profesor Prieto, “encontramos que el terremoto es ineficiente, es decir que emite poca energía. Esto lo concluimos después de analizar la velocidad de ruptura desde que el terremoto empieza en una zona muy pequeña, hasta que empieza a propagarse”.

El terremoto de Wyoming sucedió entre los 750 y los 800 oC y alcanzó una velocidad de 3.600 km/h, una magnitud baja en términos geológicos porque típicamente se registran velocidades de 10.000 km/h. Esto sugiere que no es un terremoto frágil, sino que está asociado con zonas de altas temperaturas y propagación lenta.

En este terremoto, los expertos concluyeron que las interpretaciones previas que anotaban que la temperatura podría ser menor, no son válidas.

“Pensamos que el sismo empieza de manera dúctil y que por alguna razón –por ejemplo la presencia de cristales más pequeños o efectos de fricción que generan calor– la propagación se concentra en una zona más delgada y ahí comienza a generar energía sísmica”.

Las zonas en las que más se han estudiado estos terremotos es el sistema de los Himalaya y la región de Tíbet, donde se pueden presentar terremotos que incluso llegan a los 100 km de profundidad.

Las conclusiones de este análisis –que ya se publicaron en la revista Science Advances– buscan abrir la discusión sobre el hecho de que no necesariamente cuando se registra un terremoto profundo significa que las temperaturas sean bajas, sino que algunos eventos son diferentes, más lentos, pero generan ondas sísmicas.

(Por: fin/VC/dmh/LOF
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N.° 815

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