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Residuos del fique y la caña refuerzan propiedades mecánicas de los plásticos

Las 24 mil hectáreas de sembrado de fique que se estima hay en el país generan unos 550 millones de kilos y/o litros de subproductos provenientes de los jugos y bagazos que se producen cuando se desfibra el producto. Por eso y para evitar que estos residuos agroindustriales contaminen los suelos y fuentes hídricas, superficiales o subterráneas, se requiere un manejo eficiente de los mismos.

Medellín, 16 de febrero de 2009Agencia de Noticias UN–

Unimedios

Héctor Espitia Sibaja, estudiante de Maestría en Ciencias Químicas.

Solucionar este problema supera la buena voluntad de quienes están al frente de las tareas en el campo, y plantea una serie de retos tecnológicos, productivos y administrativos para que se cumpla con el depósito final adecuado de estos residuos.

Según lo explica el secretario técnico nacional de la cadena del fique en el Instituto Interamericano de Cooperación para la Agricultura (IICA), Daniel Cruz Hermida, “en Colombia solo se aprovecha el cuatro por ciento de la hoja de fique, la cual es utilizada por la industria y los artesanos en la elaboración de costales, sacos, sogas, bolsos y tapetes decorativos y utilitarios”.

Sin embargo, expertos en el tema afirman que la hoja de fique es aprovechable en su totalidad. Con ella se pueden elaborar desde desgrasantes hasta alimentos para rumiantes y productos farmacéuticos.

Precisamente, en un trabajo del Grupo de Investigación en Materiales Avanzados de la Facultad de Ciencias de la UN en Medellín, se aíslan nanofibras de residuos agroindustriales del fique y de la caña de azúcar para reforzar polímeros y mejorar las propiedades mecánicas de éstos.

De acuerdo con las indagaciones investigativas de Héctor Espitia Sibaja, estudiante de la Maestría en Ciencias Químicas, en los residuos agroindustriales de la caña de azúcar y el fique se encuentra un gran contenido de celulosa, material que posee unas propiedades mecánicas importantes, como de resistencia a la tensión.

Estas nanofibras de celulosa, extractadas de residuos industriales, podrían ser utilizadas, gracias a esta investigación, en el reforzamiento de polímeros como el polietileno y el polipropileno, materiales con el que se fabrican bolsas y sillas plásticas, entre otros productos industriales.

“Si nosotros utilizamos nanofibras de origen vegetal, contenidas en esos residuos agroindustriales, podríamos mejorar algunas propiedades mecánicas, como la resistencia a esfuerzos de tracción de muchos productos de las industrias de plástico, automotriz, aeroespacial, entre otras”, explica Héctor Espitia.

Mediante tratamiento químico a los residuos sólidos del fique y la caña se obtienen las nanofibras de celulosa, y los residuos generados de este proceso se neutralizan para disminuir el impacto en el ambiente.

Con este uso de polímeros a partir de residuos naturales no solo se están rebajando los costos de las materias primas para elaborar plásticos, sino que también se hace un uso aprovechado de residuos altamente contaminantes.

Esto gracias a que los reactivos químicos necesarios para desarrollar este proceso son de bajo costo, y que las empresas, en vez de pagar por un depósito adecuado de estos residuos, podrían destinar esos recursos a adquisiciones tecnológicas para lograr mayor valor agregado de la caña y el fique.

Aportes investigativos como los de la UN en Medellín aumentan los horizontes productivos del fique y propenden por un mayor aporte tecnológico en el sector. Además del fique, otros cultivos como la caña de azúcar y la cascarilla de arroz también se postulan como buenos materiales de refuerzo para polímeros sintéticos.<s></s>

(Por: Fin/ae/feb
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N.° 433

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