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Radiación ultravioleta permite prever presencia de vida en otros planetas

“La radiación UV resulta muy relevante porque puede determinar la existencia de vida, bien sea como resultado de diferentes efectos atmosféricos o cuando actúa en forma directa sobre los organismos”, explica Ximena Abrevaya, astrobióloga investigadora del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas de Argentina (Conicet).

Bogotá D. C., 02 de agosto de 2018Agencia de Noticias UN-

Las mediciones efectuadas en diferentes telescopios son la principal fuente de información para establecer el tipo de radiación. Foto: Yuri Beletsky.

Los microorganismos Elazari Volcani suelen ser obtenidos de bancos especializados para fines de experimentación. Foto: archivo particular.

Ximena Abrevaya, investigadora del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas de Argentina (Conicet). Foto: Santiago Rodríguez – Unimedios.

El incremento en el grado de las fulguraciones a partir del uso de superflers permitiría avanzar en las investigaciones. Foto: archivo particular.

La U.N. Sede Bogotá acogió el 2° Congreso Latinoamericano de Astrobiología. Foto: Santiago Rodríguez – Unimedios.

La investigación apuesta por establecer la posibilidad de que exista vida extraterrestre. Foto: archivo particular.

Durante su participación en el 2° Congreso Latinoamericano de Astrobiología, realizado en la Universidad Nacional de Colombia (U.N.), la experta se refirió a la evaluación de las diversas condiciones de habitabilidad en ámbitos similares a los que tendrían algunos microorganismos por fuera del sistema solar. La iniciativa la adelantan investigadores de Argentina, Reino Unido y Austria.

El proyecto EXO-UV, llevado adelante por Abrevaya y colaboradores, tiene carácter interdisciplinario ya que intervienen biólogos, astrofísicos y astrónomos, con el fin de determinar el grado de afectación que sufren diversos microorganismos a partir de la radiación que emiten distintos tipos de estrellas.

Aunque las estrellas tipo M, un tipo de estrellas evaluadas en este proyecto, son más frías que el Sol, resultan de gran interés debido a que son muy abundantes en la Vía Láctea.

Estas estrellas tienen la particularidad de generar grandes cantidades de radiación durante eventos explosivos,  conocidos como fulguraciones y no se descarta que algunos  de los planetas que las orbitan tengan agua líquida en su superficie.

A la par de determinar cómo se producen estas emisiones, gracias a la información suministrada por distintos tipos de telescopios, las investigaciones se concentran en realizar experimentos microbiológicos con microorganismos que son tolerantes a ciertos niveles de radiación, dentro de los cuales se encuentra Haloferax volcanii, en honor a su descubridor Elazari Volcani, microorganismo aislado inicialmente del Mar Muerto.

“En el laboratorio tratamos de recrear las condiciones de radiación UV en exoplanetas con un dispositivo que tiene una lámpara especial, con el propósito de establecer si los microorganismos son capaces de sobrevivir o no”, explica la investigadora.

En tal sentido, el proyecto es un significativo avance en procura de establecer la posibilidad de que exista vida en la superficie de otros planetas.

Microorganismos súper tolerantes

Gracias a que las fulguraciones provocan un incremento repentino en el brillo de la estrella, se puede establecer con certeza cuándo y cómo se registró este fenómeno. Sin embargo, como la radiación no solo se emite en el espectro visible, la interpretación de los datos permite establecer la cantidad de radiación UV emitida durante el evento.

“Dentro del espectro UV hay una clasificación de rangos que va desde UV-C hasta UV-B y UV-A; la primera de ellas suele ser la más dañina para la vida, porque incluso puede llegar a afectar a la molécula de ADN, es decir nuestra información genética”, precisa la experta.

Gracias a que organismos unicelulares como las arqueas halófilas –las cuales se encuentran en lugares con altas concentraciones de sal- han demostrado ser muy tolerantes a este tipo de radiación, se procede a su exposición a rayos UV en condiciones muy similares a las que se registran en los exoplanetas.

Con el fin de establecer una comparación, se realizó el mismo proceso con otra bacteria que puede atacar plantas y animales, conocida comoPseudomona aeruginosa, la que mostró ser particularmente tolerante al UV.

No obstante a que investigaciones anteriores hicieron una serie de aproximaciones teóricas en las que se reconocía un decrecimiento en la viabilidad de los microorganismos, los experimentos diseñados por la científica argentina y sus colegas permiten establecer que si bien se registraba un descenso en la población, sí existe una subpoblación capaz de sobrevivir a niveles de radiación muy elevados.

“Aunque en un principio en efecto hay una disminución abrupta de la viabilidad, luego se presenta una situación en que la tasa de mortalidadpareciera se estabilizarse”, destaca la investigadora.

Si bien se deben hacer más análisis y estudios, los investigadores trabajan sobre la hipótesis de que estos microorganismos tienen la capacidad de activar mecanismos de defensa que les permiten resistir a grandes cambios en los niveles de radiación, como si se tratara de un interruptor que se enciende y se apaga de acuerdo con factores externos y que les permitiría adaptarse a distintas condiciones.

(Por: fin/JCMG/dmh/LOF
)
N.° 996

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