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Ciencia & Tecnología

Prototipo para estudiar bacterias que probarían vida extraterrestre

El nuevo desarrollo, que consiste en una columna de acrílico y dos placas unidas entre sí, permite estudiar bacterias en ambientes extremos evitando disturbios en la muestra.

Bogotá D. C., 27 de julio de 2018Agencia de Noticias UN-

Hasta el momento, con el prototipo diseñado por la estudiante de maestría se realizan pruebas en aguas termales. Fotos: Santiago Rodríguez - Unimedios.

El prototipo permite reconocer los organismos que se están generando en cada una de las laminaciones.

La investigación que permitió el desarrollo de este prototipo es pionera.

Puesto que el prototipo garantiza que se preserven las muestras, se evitan errores o falsos positivos en los análisis.

Las dimensiones del prototipo son 16 x 22 cm, y cerca de una pulgada de espesor.

El prototipo permitiría medir características biológicas y sedimentológicas de diversos tipos de muestras.

Los actuales procedimientos de muestreo se deben hacer en espacios como fuentes termales, donde las condiciones adversas impedirían el desarrollo de múltiples organismos, pero la columna hecha en la Universidad Nacional de Colombia (U.N.) simula el ambiente para que crezcan organismos capaces de soportar temperaturas elevadas. 

“Aunque en condiciones normales las bacterias suelen desarrollarse a temperaturas que oscilan entre 25 y 37 oC, los que más nos interesan son los rangos de organismos conocidos como extremófilos”, explica la estudiante Yael Natalia Méndez Chaparro, de la Maestría en Ciencias - Geología de la U.N., quien realizó el prototipo con la dirección de los docentes Carlos Sánchez y Jimena Sánchez, de la Facultad de Ciencias, y con el apoyo de la bióloga María Angélica Leal y el ingeniero mecánico Óscar Ojeda. 

En tal sentido, se tiene establecido que mientras que los organismos de tipo leve soportan temperaturas de hasta 45 oC, los moderados pueden sobrevivir a 60 oC y los extremos o termófilos podrían resistir más allá de los 90 oC. 

El hecho de realizar un análisis a partir de muestras tomadas con esta estructura en ambientes que emulen el de Marte, permitiría conservar la evidencia científica de actividad biológica en condiciones más seguras y estables. 

Debido a que las bacterias son organismos simples que permiten modelar el comportamiento básico de cualquier ser vivo, el prototipo también permitiría evaluar si su metabolismo es capaz de producir sustancias que puedan ser empleadas a nivel industrial en aplicaciones biotecnológicas. 

El prototipo 

La nueva columna está diseñada en material acrílico y dos placas unidas entre sí por un juego de tuercas y tornillos, con el fin de facilitar su montaje, además de un sello de caucho que garantiza el estancamiento de la muestra. 

Una vez se recogen los sedimentos y la película de bacterias, o tapete microbiano, similar a la capa verde que suele formarse en cualquier charco, se inicia un proceso metabólico en el que se podrían producir minerales como carbonatos o piritas. 

Transcurridos algunos días, o un par de semanas, cuando la muestra está completamente seca, se procede a separar las placas atornilladas y a retirarla en forma apropiada. 

Dado que el avance permite reconocer el tipo de organismos que se están generando en cada una de las laminaciones, el proceso facilita la identificación de las diferentes bacterias en cada estrato. 

“La posición vertical de la columna facilita la formación de diversos tipos de organismos, anaeróbicos en la parte inferior y oxigénicos en los estratos superiores”, explica la estudiante de maestría. 

Como las sustancias secretadas por los diversos microorganismos sirven para alimentar los que se encuentran en estratos inferiores, se establece una serie de ciclos biogeoquímicos cuyo estudio resulta más fácil gracias al prototipo. 

La invención, que permitiría medir características biológicas y sedimentológicas de diversos tipos de muestras, sería una valiosa herramienta para realizar comparaciones más precisas con el registro litoestratigráfico del país, con el fin de establecer el periodo geológico al que pertenecen y sus posibles analogías con otros cuerpos planetarios.

(Por: Fin/JCMG/MLA/LOF
)
N.° 958

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