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Asfaltos ecológicos con aceite de palma

A partir de la novedosa combinación de aceite crudo de palma con asfalto, se reduce el calor requerido para endurecer el material, y se obtienen menos emisiones de gas y costos económicos.

Medellín, 20 de marzo de 2013Agencia de Noticias UN-

La propuesta es una alternativa viable de ahorro económico y medioambiental, por las propiedades que ofrece la palma aceitera.

Jorge Eliécer Córdoba Maquilón es uno de los investigadores que avanzó en la alternativa ecológica.

La riqueza de palmas que posee Colombia es un punto a favor para este tipo de proyectos de impacto industrial. - Unimedios

El asfalto es una sustancia negra y viscosa derivada del petróleo que se utiliza para construir carreteras, y es una fuente significativa de gases de efecto invernadero. Para poder combinarlo con el agregado mineral (arenas, polvo de tierra, piedras y cemento asfáltico, entre otros) hay que someterlo a altas temperaturas para que los elementos se integren y compacten, mediante una técnica conocida como mezclas asfálticas en caliente. 

Este proceso origina vapores contaminantes para el ambiente (como dióxido de carbono) y elevados costos de producción. Por tal razón, en el mundo se investigan técnicas alternativas para hacer “mezclas tibias” que no presenten estos inconvenientes. Colombia no se queda atrás en esa búsqueda, debido al interés en desarrollar materiales económicos y sustentables para la deficiente infraestructura vial del país. 

El magíster Conrado Hernando Lopera Palacio, experto en ingeniería, infraestructura y sistemas de transporte de la Universidad Nacional de Colombia en Medellín, y el profesor Eliécer Córdoba Maquilón, investigador de la Facultad de Minas de la sede, dieron un avance importante en este sentido, único en su tipo en el mundo. 

Se trata del bioasfalto, un nuevo compuesto resultado de la amalgama de aceite crudo de palma con asfalto. Según los resultados de la investigación, la fusión reduce la viscosidad del material –lo que facilita su utilización– y tiene buena resistencia mecánica, algo indispensable dada la elevada circulación de automotores que deben soportar las carreteras. 

Planta multifacética 

Colombia posee 231 especies y 44 géneros de palmas que tienen el potencial de ser usadas en las industrias farmacéutica, cosmética, alimenticia, de biocombustible y, ahora, en la de construcción de vías. En este caso, los ingenieros probaron tres tipos de aceite crudo de diferentes plantaciones. 

En general, las tres clases de crudo (en especial el de una de las variedades) mostraron resultados positivos en lo que respecta al rendimiento del material asfáltico, sin que fuera necesario llegar a las altas temperaturas que se requieren en las técnicas tradicionales (entre 150 ºC y 180 ºC, para la mezcla, y entre 130 ºC y 150 ºC, para la compactación).

Con el agregado natural, esas temperaturas se reducen hasta en un 25%, lo que significa ahorro de energía y menos liberación de gases contaminantes y, en especial, para los trabajadores que tienen que construir las carpetas asfálticas. De esta manera, se cumple con uno de los objetivos de las llamadas mezclas tibias: que su temperatura estén por debajo de los 135 ºC. 

Según la información recolectada por Lopera Palacio, este tipo de soluciones pueden reducir entre el 25% y el 55% las emisiones de partículas de polvo, entre el 30% y el 40% las de gas carbónico, entre el 60% y el 70% las de óxido de nitrógeno, en un 50% las de compuestos orgánicos volátiles y en un 35% las de dióxido de azufre. 

Ahorro valioso 

El profesor Córdoba asegura que este trabajo surgió como un compromiso con el Protocolo de Kyoto (pacto medioambiental que compromete a 141 naciones), que conmina a los países a buscar diversas estrategias para mitigar los efectos del calentamiento global. 

“La producción aproximada de dióxido de carbono en las plantas de mezclas asfálticas en caliente es de aproximadamente 2.500 toneladas por año. Con el bioasfalto, esta cantidad se podría reducir a 1.700 toneladas”, dice Lopera. 

Además, resalta que, por ejemplo, en países como Estados Unidos hay propuestas para desarrollar mezclas tibias, pero no con compuestos orgánicos (como el aceite de palma), sino con productos químicos y aditivos (como la piedra zeolita). 

La tecnología desarrollada en la UN en Medellín también contribuye al ahorro económico, pues, al tenerse que calentar menos el asfalto, se disminuye el consumo de combustible y los costos de producción hasta en un 20%. Así, los industriales tendrán gastos inferiores. 

Camino al mejoramiento 

Por otro lado, la novedosa mixtura se convierte en una materia prima económica para el país, si se considera que Colombia tiene una de las peores redes viales del continente y es necesario ponerse al día al respecto. En la actualidad, el 50% de las carreteras pavimentadas están entre deficiente y mal estado, según reporta el Instituto Nacional de Vías (Invías). 

Carles Labraña, codirector del proyecto Barcelona Movilidad y docente de la Universidad de Catalunya (España), celebra la propuesta de la UN, pues la considera una innovación de alto nivel y única en su enfoque. 

“La ley de movilidad ha pretendido asegurar la sostenibilidad y potenciar todo tipo de mejoras en el sistema, para evitar emisiones contaminantes como las de la producción de los firmes (suelos). En Colombia, se pueden producir esta clase de soluciones gracias a su riqueza de materias primas”, dice Labraña.

(Por: Fin/hr/sup/nics/fgd
)
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