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Bacteria que vuelve útil la glicerina se estrena en planta piloto

La glicerina es un peligroso contaminante derivado de la producción del biodiésel. Ahora, en una planta piloto que diseñará la U.N., esta se transformará en un compuesto útil para la industria y el ambiente.

Bogotá D. C., 05 de febrero de 2014Agencia de Noticias UN-

Por cada 1.000 toneladas de biodiésel, se producen 100 toneladas de glicerina. - Unimedios

Profesora Dolly Montoya, investigadora del IBUN.

Colombia es el tercer productor de biodiesel en América Latina.

La glicerina no es biodegradable.

El Propanodiol es un nuevo diol líquido con múltiples aplicaciones en la industria química.

En el país se producen actualmente alrededor de 800.000 toneladas de biodiesel.

En 1995, cuando se empezó a hablar de la producción de biodiesel a gran escala en el país, los investigadores del Instituto de Biotecnología de la Universidad Nacional de Colombia (IBUN) detectaron que esto también supondría una elevada producción de glicerol, un peligroso contaminante para el medioambiente que tiene la particularidad de ser una buena fuente de carbono. 

“La glicerina es utilizada por la industria química farmacéutica y cosmética, pero estos usos, de una u otra manera, han saturado el mercado. Por eso, es necesario crear nuevas opciones para que la glicerina no se acumule a medida que crece la producción de biodiésel, pues esta no es biodegradable y puede convertirse en un gran riesgo contaminante”, asegura la profesora Dolly Montoya, investigadora del IBUN. 

Para producir una tonelada de biodiésel se necesita una tonelada de aceite vegetal y grasa animal, y una tonelada de alcohol metílico y catalizadores, como soda cáustica, entre otros productos químicos. 

Su proceso genera como subproducto el glicerol o glicerina, en una proporción del 10%. Significa que por cada 1.000 toneladas de biodiesel producido se generan 100 toneladas de glicerina. Un dato que resulta preocupante si se tiene en cuenta que en el país se producen actualmente alrededor de 800.000 toneladas de biodiésel. 

Hace 12 años, investigadores del Grupo de Bioprocesos y Bioprospección del IBUN se dieron a la tarea de encontrar un microorganismo capaz de transformar esa glicerina en un producto favorable y de alto valor agregado. 

Después de mucho indagar, hallaron la bacteria solventogénica Clostridium sp, el primer microorganismo nativo colombiano aislado capaz de trasformar la glicerina en 1,3-Propanodiol. 

El alimento del Clostridium sp es la glicerina cruda, la misma que contamina. Esta bacteria toma el subproducto del biodiésel y lo utiliza como fuente de carbono o sustrato, es decir, se la come y produce el 1,3 Propanodiol, un valioso solvente con aplicaciones en la industria química, farmacéutica y de alimentos. 

Es por eso que en Barrancabermeja (Santander) se instalará la primera planta piloto del país que permitirá producir 1,3 Propanodiol. 

El proyecto, que cuenta con el financiamiento de Colciencias, se desarrollará de manera conjunta entre el IBUN, la Corporación para el Desarrollo Industrial de la Biotecnología y la Producción Limpia (Corpodib) y Ecodiésel de Colombia (una empresa cuyo capital es 50% de Ecopetrol y 50% de siete empresas palmicultoras del Magdalena Medio). 

La profesora Dolly Montoya explica que se trata de una iniciativa que se desarrollará en dos partes. La primera, centrada en la posibilidad de convertir a Ecodiesel de Colombia en una biorrefinería a partir del procesamiento de la glicerina cruda. 

La segunda parte comprende el proceso de escalamiento y será llevada a cabo por ingenieros de la U.N., quienes serán los encargados de implementar el diseño de la planta piloto aprovechando toda la infraestructura de Ecodiesel de Colombia. 

“Con ambas partes encajadas, se iniciará el proceso de biofactibilidad que buscar indagar sobre las posibilidades de comercialización del 1,3 Propanodiol, un diol líquido con múltiples aplicaciones en la industria química”, afirma la profesora Montoya. 

Según la investigadora, el proyecto permitirá llevar a una escala más grande los desarrollos alcanzados por el Grupo de Bioprocesos y Bioprospección del IBUN, concretamente en la línea de investigación en microorganismos solventogénicos, un trabajo que lleva cerca de 15 años.

(Por: Fin/DMH /CAPG/AC
)
N.° 54

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