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Ciencia & Tecnología

Plutón, el planeta más controversial, cumple 90 años de su descubrimiento

La misión Nuevos Horizontes y la caracterización de Caronte –el satélite más grande de Plutón– son los aportes más recientes a este pequeño planeta que ha generado grandes debates dentro de la comunidad de astrónomos de todo el mundo.

Bogotá D. C., 15 de mayo de 2020Agencia de Noticias UN-

De NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory. Fotos: Walter Ocampo.

Placas del descubrimiento del planeta en 1830.

Mapa de Plutón.

Comparación del planeta y su satélite con la Tierra.

El nombre del planeta se hizo por convocatoria.

Así lo explicó el profesor Walter Ocampo, químico de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL) y presidente de la Asociación Colombiana de Estudios Astronómicos (ACDA), en una conferencia que conmemora las nueve décadas del descubrimiento de Plutón, planeta que se creía el cuerpo más lejano conocido.

Plutón pertenece al sistema solar y su tamaño conocido hasta hoy no excede el de la Tierra, aunque en principio se consideró lo contrario. Junto a su luna principal, Caronte, ocupan el tamaño de Estados Unidos, país en el que fue descubierto en 1830.

En la historia de la astronomía se han realizado aportes y planteado hipótesis frente a lo que está más allá del cielo visible desde la Tierra. A partir de 1992 se fueron descubriendo cuerpos pertenecientes al cinturón de Kuiper –disco circunestelar que orbita alrededor del Sol a una distancia de entre 30 y 55 unidades astronómicas–, que a la fecha suman más de 2.000 elementos.

El profesor Ocampo explica que “algunos de estos cuerpos, más grandes que el mismo Plutón, con órbitas similares y ubicados en ‘territorios cercanos’ llevaron a plantear la discusión en torno a la consideración de Plutón como un planeta, y aunque este salió de la familia, se considera como un planeta enano”.

¿Qué es un planeta enano?

Así, la Unión Astronómica Internacional (IAU) tuvo que definir en 2006 qué era un planeta y cómo se diferencia de un planeta enano. A saber: primero, un planeta debe orbitar al Sol directamente; segundo, debe tener suficiente masa para que la gravedad lo haga esférico, y tercero, deben encontrarse solo en su órbita. Los planetas enanos cumplen las dos primeras, pero comparten su órbita con otros cuerpos, como en el caso de Plutón.

A partir de esta declaración, Ceres (cercano a Marte), Eris (cercano a Plutón) y Plutón entraron en esta categoría. Luego se les sumaron dos más: Haumea y Makemake, lo que aumentó a cinco el número de planetas enanos pertenecientes al sistema solar, con Plutón como su más conocido representante.

En 2015, la misión Nuevos Horizontes –que tardó más de diez años en llegar a Plutón– hizo un sobrevuelo en el planeta por unas cuantas horas, renovando, en primera medida, las imágenes que se tenían de este.

“Se comprobaron las hipótesis previas que hablaban de Plutón como un planeta rosáceo y Caronte como un satélite gris; se conocieron accidentes geográficos y características geológicas bien diferenciadas, que permitieron ahondar en sus propiedades generales”, resume el profesor Ocampo.

Y agrega: “esta misión permitió conocer las características acerca del hielo de agua de la superficie y cómo se comportan algunas zonas del planeta, mediante la observación de las imágenes conseguidas en la misión y de los cálculos que se realizan en la Tierra; también se reafirmó la composición de metano de la atmósfera”.

La nave estudió Caronte y sus zonas oscuras, las demás lunas de Plutón también fueron fotografiadas y aunque el material no tiene buena resolución, sigue siendo el más reciente y cercano de ellas.

Tras esta misión y con la información conseguida, se ha reconsiderado denominar o devolverle a Plutón el estatus de planeta regular dentro del sistema solar.

La historia continua del descubrimiento

En el siglo XVIII se conocía hasta Saturno. En 1772 los astrónomos Johann Titius y Johann Bode postularon una serie matemática mediante la cual es posible calcular la distancia de los planetas por medio de las “unidades astronómicas”.

Se determinó que había dos presencias astronómicas no conocidas entre Marte y Júpiter y después de Saturno, un indicio para empezar a buscar planetas. Se descubrieron Urano y los cuerpos Ceres, Palas, Juno y Vesta, que en 1850 se determinaron como un cinturón de asteroides. El descubrimiento de Urano permitió el posterior descubrimiento de Neptuno, pero aún había la posibilidad de que existiera otro planeta.

En 1894, Percival Lowell creó un laboratorio en Arizona (EE. UU.) e inició la búsqueda del planeta X. Aunque murió sin encontrarlo, sus aportes le permitieron a Clyde Tombaugh descubrir Plutón en 1930.

Plutón rompió las reglas de los demás planetas, pues su órbita era alargada y estaba inclinada 17,2* a diferencia de las demás, haciendo de su trayectoria alrededor del Sol en una cuestión de 248 años. Durante su perihelio (momento más cercano al Sol), entre 1979-1989 se pudo estudiar con mayor profundidad.

En 2005 se tenían como tentativos dos satélites para Neptuno, pero el mismo telescopio con el que fue descubierto permitió entender que eran dos lunas de Plutón, de las cinco que giran a su alrededor.

(Por: fin/LMCJ/dmh/LOF
)
N.° 449

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