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Ciencia & Tecnología

Nueva técnica con arena para aislar crudo del agua

Un material catalítico -que aumenta la velocidad de una reacción química- y económicamente viable le da valor agregado a la arena para retirar partículas de crudo dispersas en el agua durante el proceso de producción de petróleo.

Medellín, 10 de mayo de 2017Agencia de Noticias UN-

La producción de petróleo en Colombia oscila entre 70 % de crudo pesado y 30 % de crudo liviano. (Foto: tomada de goo.gl/WfvkR)

En la prueba se usaron arenas utilizadas por empresas fabricantes de cerámica. (Foto: tomada de goo.gl/2qM4m)

La metodología es una alternativa para tratar las aguas obtenidas de la producción de petróleo. (Foto: tomada de goo.gl/iA2ipP)

La cascarilla de nuez es usada para tratar estas aguas, pero sigue siendo contaminante para su disposición final. (Foto: tomada de goo.gl/LVZPMk)

Después de tratada, el agua se puede devolver a los ríos o utilizarla en riego de cultivos. (Foto: tomada de goo.gl/pYoT9Y)

Farid Cortés, profesor asociado del departamento de Procesos y Energía de la Facultad de Minas de la U.N. Sede Medellín. (Foto: Unimedios)

La técnica fue desarrollada en una investigación liderada por Farid Cortés, profesor asociado del Departamento de Procesos y Energía de la Facultad de Minas de la Universidad Nacional de Colombia (U.N.) Sede Medellín.

El docente explica que cuando se explotan yacimientos hay una producción de agua (hasta en un 90 %) que se debe tratar antes de su disposición en fuentes hídricas o riegos (como lo hace Estados Unidos), ya que contiene contaminantes como fenoles o hidrocarburos.

Normalmente las industrias hacen saneamientos primarios, secundarios y terciarios. En orden, primero, separaciones rápidas por densidad de agua y crudo que se hacen en una especie de piscina; la segunda es por flotación, se agregan químicos al agua para que coagulen los elementos contaminantes y la última, consiste en un filtro a base de cascarilla de nuez importada, lo que aumenta el costo del proceso.

Sin embargo, después de esos tratamientos quedan partículas imperceptibles de crudo disueltas en el agua, que pueden llegar a ser inferiores a 0,5 micrómetros. “Estaríamos hablando de escalas casi de emulsiones nanométricas que por procesos primarios y secundarios son imposibles de capturar”, explica el investigador, quien comparó las ventajas de la metodología desarrollada, entre ellas que el proceso de mitigar un impacto no genera otro.

También explica que una vez capturadas las partículas se realiza un proceso térmico para aprovecharlas: se pone a una temperatura  aproximada de 300 grados centígrados (°C) para producir energía por procesos de gasificación.

Esta, según el profesor, es una metodología innovadora. “Una de las cosas que tiene la industria de petróleos es que es un poco conservadora, nosotros estamos dando un viraje y una nueva aplicación en el mundo”, asegura.

Destaca que además de atrapar contaminantes se enfoca en darle una disposición final al agua, porque generalmente las industrias solo se encargan de la primera parte del proceso.

El experimento se escaló tres veces. La primera y segunda fueron en laboratorio y la última a nivel semi-industrial en la empresa Sumicol del Grupo Corona y contó con el aval del Departamento Administrativo de Ciencia, Tecnología e Innovación (Colciencias).

La expectativa con el resultado del estudio, según el docente Cortés, es que las empresas productoras de petróleo y gas puedan acoger esta propuesta que fue destacada en el Premio Acipet (Asociación Colombiana de Ingeniería de Petróleos) a la innovación: categoría ambiental 2016 y este año, como mejor alianza estratégica Sumicol S.A.

(Por: Fin/KAGG/MLA/DCP
)
N.° 729

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