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La Tatacoa, futuro destino para el turismo de estrellas

Durante la luna nueva, cuando el cielo está más despejado, el equipo del Observatorio Astronómico Nacional, de la Universidad Nacional de Colombia (U.N.), se cita en el Valle de las Tristezas, como llamaron los conquistadores españoles a este bosque seco tropical. Allí miden y registran la “calidad” de su cielo, con el objetivo de convertirlo en lugar certificado como destino mundial para ver estrellas.

Bogotá D. C., 27 de agosto de 2018Agencia de Noticias UN-

La ubicación del desierto de la Tatacoa hace que este sea un destino privilegiado para observar las constelaciones de los dos hemisferios.

El primer registro es una fotografía de toda la bóveda celeste hecha con una cámara que captura imágenes en 180 grados.

Con un promedio de 370 a 400 msnm, el desierto es como un gran telescopio natural.

Durante una noche despejada y completamente oscura se podrían ver hasta 4.000 estrellas a simple vista en cualquier época del año.

El certificado de Cielo Oscuro es concedido por la Fundación Starlight, creada por el Instituto de Astrofísica de Canarias (España).

En 2016, unas 472 personas visitaron cada día el desierto de la Tatacoa, la segunda zona semiárida más importante de Colombia después de península de La Guajira, y cada vez lo hacen más turistas porque esta zona del país, ubicada en la frontera entre Huila y Tolima, es un destino privilegiado para observar fenómenos naturales que sorprenden a los amantes de la astronomía.

Alejado de la contaminación lumínica, la “limpieza” de su firmamento ha motivado a investigadores de la U.N. a trabajar intensamente para que la calidad de su cielo sea certificado como Destino Starlight, ideal para el “turismo de estrellas”, que también se realiza en otros 17 lugares, entre ellos la región de Antofagasta (Chile), Alqueva (Portugal) y Nueva Escocia (Canadá).

El certificado de Cielo Oscuro es concedido por la Fundación Starlight, creada por el Instituto de Astrofísica de Canarias (España) con el respaldo de la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (Unesco), la Organización Mundial del Turismo (UNWTO) y la Unión Astronómica Internacional (IAU).

El profesor Giovanni Pinzón, del Observatorio de la U.N., afirma que de alcanzar dicho reconocimiento, Colombia se convertiría en el primer lugar en el trópico con Certificación Starlight, lo cual “optimizaría la calidad del turismo local y ayudaría a mantener la zona alejada del turismo voraz”.

El trabajo adelantado por la U.N. –que inició en marzo pasado y se extenderá hasta febrero de 2019– es una iniciativa del Ministerio de Comercio, Cultura y Turismo ejecutada con recursos del Fondo Nacional del Turismo (Fontur). Además cuenta con el apoyo y la vinculación participativa de la Alcaldía de Villavieja, la Gobernación del Huila y otras organizaciones.

Camino a la certificación

Uno de los recientes encuentros de los cuatro integrantes del equipo de investigación del Observatorio en la Tatacoa se hizo durante el pasado solsticio de verano, cuando el Sol se oculta un poco más tarde.

Esa noche, el equipo tecnológico –cámaras y computadores, entre otros– traído desde Bogotá quedó ubicado y listo para registrar durante cerca de cuatro días lo que sucedía en la bóveda celeste de esta zona de 330 km² de extensión.

El estudiante de Física Andrés Molina señala que “el primer registro es una fotografía de toda la bóveda celeste hecha con una cámara que captura imágenes en 180 grados; las siguientes capturas fueron a las 12:30 de la noche y a las 3:30 de la madrugada, con el objetivo de observar la cantidad de nubes”.

Como las condiciones de observación también pueden variar, se escogieron tres puntos de referencia: el Observatorio, Pachingo y Los Mesones (conocido como Punto 3).

El registro se complementa con un Sky Quality Meter, instrumento que mide la calidad del cielo nocturno y ofrece valores en una escala logarítmica de magnitudes por segundo de arco al cuadrado (MPSAS), y además registra la temperatura en el momento de la observación.

“La herramienta determina el brillo del cielo, que se ve afectado en mayor o menor medida por la luz que emiten ciudades aledañas como Neiva, Cali y Bogotá, en este caso, factores determinantes en la calidad de la observación”, subraya.

Contando constelaciones

El equipo de trabajo también realiza un monitoreo continuo de la humedad y la temperatura en los puntos seleccionados, para determinar cuantitativamente las condiciones atmosféricas y seleccionar los mejores puntos de la Tatacoa para observar el firmamento.

La estudiante de Biología Andrea Portela realiza el conteo de las constelaciones que se observan a simple vista durante diferentes horas de la noche.

A partir de una carta celeste que divide la bóveda celeste en 30 campos determinados a partir de las distintas constelaciones, la estudiante anota las estrellas que se pueden observar, con un promedio que equivale a 15 campos según la época del año.

La información del conteo se complementa con los registros de una cámara acoplada a los telescopios, la cual está a cargo del estudiante de Física Javier Sánchez González, de la U.N., integrante del Grupo de Investigación de Astrofísica Solar (GOSA).

Observación privilegiada

Los estudiantes destacan que la privilegiada ubicación de Colombia en la zona limítrofe, o línea ecuatorial, permite apreciar simultáneamente desde ambos hemisferios las 88 constelaciones completas, y observar fenómenos como las lluvias de meteoros.

Por ejemplo, durante una noche despejada y completamente oscura se podrían ver hasta 4.000 estrellas a simple vista en cualquier época del año, lo que no sucede en las noches de luna nueva, cuando las porciones de cielo próximas al satélite permanecen ocultas.

Por eso, con un promedio de 370 a 400 msnm, el desierto es como un gran telescopio natural.

(Por: fin/JCMG/dmh/LOF)
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