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Ciencia & Tecnología

Hallan helecho cancerígeno en el Caribe

La planta es altamente invasora y tiene compuestos químicos que pueden generar cáncer gástrico no solo en los animales que la consumen sino en los humanos que se alimentan de la leche animal.

Bogotá D. C., 16 de agosto de 2011Agencia de Noticias UN -

El helecho macho se reproduce a 130 metros sobre el nivel del mar, en el pico de la montaña más alta de la isla de Providencia.

En San Andrés nunca se había registrado este tipo de vegetación, la hipótesis apunta a que fue introducido por isleños en la montaña.

El helecho tóxico Pteridium caudatum se encuentra en todos los continentes, menos en la Antártida. - Fotos: Archivo Particular

En medio de su trabajo en la consolidación de un herbario en San Andrés, Providencia y Santa Catalina, un hallazgo particular llamó la atención de dos investigadoras de la Universidad Nacional de Colombia. Se trata del helecho macho, cuyo hábitat natural está lejos del mar.

Su distribución había sido reportada en los valles, sabanas, cordilleras y llanuras del país, por eso su presencia en la Serranía El Pico, en la zona de Providencia declarada Parque Natural Regional, les resultó extraña.

La duda es: ¿Cómo llegó hasta dicha área ecoturística, catalogada como la menos intervenida del archipiélago? La bióloga Alexandra Tobar y la taxónoma (experta en clasificar especies) Brigitte Gavio, de la Universidad Nacional de Colombia en el Caribe, manejan una hipótesis: la planta, que pertenece a la especie Pteridium caudatum, fue trasladada en materas desde el interior del país, donde además de tener un uso ornamental se emplea como purgante.

Las investigadoras se basan en la observación que hicieron del helecho en macetas y patios adornando casas aledañas a la reserva natural. “Esto supone que los pobladores luego lo llevaron a El Pico y lo plantaron. Debido al clima cálido y a las condiciones del suelo de la isla, de origen volcánico y moderadamente ácido, sencillamente floreció”, explicó Gavio.

Sin embargo, la preocupación de las expertas va más allá, y se relaciona con una toxina propia de este helecho que puede producir daños gástricos en el ganado y otros animales que lo forrajean, pues se acumula en su carne y de ahí puede pasar fácilmente al consumidor final.

Según Gavio, su dispersión podría alcanzar la falda de la serranía y contaminar el agua potable: “En la isla, las fuentes de agua dulce que abastecen a los habitantes son subterráneas y su alteración generaría un problema de salud pública”.

Salud animal

El helecho tiene dentro de sus componentes unas sustancias carcinogénicas cuya principal molécula se denomina Ptaquilósido (pq). Una vez el ganado consume la planta, esta se libera en su organismo y afecta diferentes órganos del aparato digestivo, según reportes anteriores sobre la planta encontrados por las investigadoras.

El riñón y la mucosa de la vejiga urinaria son los más perjudicados, asegura el médico veterinario de la UN Carlos Moreno. “Inicialmente, la molécula pq le provoca cistitis al bovino, y con el tiempo una inflamación crónica que termina en carcinoma vesical. Los síntomas se manifiestan con orina de color rojo (hematuria), conllevando la muerte del animal”.

Salud pública

Esta enfermedad en los animales puede generar cáncer gástrico, “de ahí que la leche afecte a la población que la consuma”, señala Tobar. Según la bióloga, estudios en Costa Rica y Japón muestran un alto índice de muerte por esta causa, ya que un porcentaje considerable de la leche que se bebe proviene de vacas alimentadas con este tipo de plantas. Otro factor de influencia es la ingesta directa del helecho en ensaladas, como ocurre en Japón, y la utilización de sus hojas para envolver alimentos.

Al respecto, el médico gastroenterólogo de la UN William Otero afirma que aunque “en Colombia no existe ningún documento científico que sustente la probabilidad de que los habitantes hayan desarrollado este tipo de patologías por consumo del helecho o por beber leche”, es necesario profundizar en los estudios para afirmar o descartar cualquier posibilidad.

Lea el artículo completo en http://www.unperiodico.unal.edu.co/dper/article/hallan-helecho-cancerigeno-en-el-caribe.html.

(Por: Fin/gac/feb/vbr
)
N.° 728

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