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Filtro para mercurio, a final de concurso internacional de innovación

La adaptación de un filtro de combustible patentado por la Agencia Espacial Europea, para descontaminar aguas con mercurio y otros materiales pesados, es la idea que estudiantes de la Universidad Nacional de Colombia (U.N.) llevarán al ActInSpace, prestigioso concurso de innovación internacional creado por la Agencia Francesa Aeroespacial (CNES).

Bogotá D. C., 30 de mayo de 2018Agencia de Noticias UN-

El filtro desarrollado por los estudiantes reduciría los niveles de mercurio hasta los estándares permitidos.

El grupo de estudiantes de la U.N. que ganó la hackaton contó con el apoyo de un grupo interdisciplinario de profesores y expertos.

En la hackatón participaron estudiantes de las U.N. y de la Universidad de los Andes, además de representantes de la Fuerza Aérea Colombiana y otros centros de educación superior de Europa.

La contaminación por mercurio puede afectar los huesos y el sistema nervioso de las personas.

La hidroxiapatita es una sustancia química a la que el mercurio se adhiere con gran facilidad.

Uno de los principales retos de las universidades es comenzar a desarrollar soluciones para problemas reales.

El equipo, ganador del hackatón nacional ActInSpace, realizado el pasado fin de semana con participación de 90 concursantes de varias universidades y de la Fuerza Aérea Colombiana, representará al país en esta competencia que en su fase final acogerá a 60 finalistas de ciudades de los cinco continentes, en Toulouse (Francia), entre el 26 y el 28 de junio.

Como los estanques en que se cultivan los peces cuentan con un sistema de bombeo, el propósito de los estudiantes es ubicar el filtro a la entrada del agua que viene del río, con el fin de garantizar su descontaminación, gracias a que la malla sería recubierta por una sustancia química de los huesos –conocida como hidroxiapatita– a la que el mercurio se adhiere con gran facilidad.

“A partir de patentes proporcionadas por instituciones como la Agencia Espacial Europea, Airbus, o la propia CNES, con el fin de facilitar el trabajo en el espacio, se busca solucionar problemas que se presenten en la tierra”, explica Miguel José Álvarez Velásquez, estudiante de tercer semestre de Ingeniería de la Universidad Nacional de Colombia (U.N.)

Por ello, en 24 horas los estudiantes se enfrentaron al reto de adaptar la invención patentada por la Agencia Espacial Europea para filtrar combustible –que en esencia es un cilindro con una malla integrada por un sistema de ocho puentes–, de manera que también filtre mercurio y otros materiales pesados

Solución para los piscicultores

Debido a la masiva expedición de licencias otorgadas en 2009 para explotaciones mineras, en el país se ha desarrollado una intensa actividad que no siempre es legal y cuyos desechos –entre ellos el mercurio– suelen ser vertidos a los ríos sin ningún tipo de control, advierten los estudiantes de la U.N.

“Decidimos darle este enfoque buscando solucionar un problema que enfrenta la industria piscícola en Colombia, pues algunas de las fuentes de agua con las que suelen abastecer los estanques están contaminadas con mercurio”, explica Juan David Santamaría, quien también formó parte del equipo.

Mejorar las condiciones de filtración para fluidos fue una las principales adaptaciones realizadas, en el sentido de que la innovación tuviera la misma presión en la entrada y a la salida, para optimizar los tiempos de todo el proceso.

“Aunque los filtros que hacen esta operación son más grandes, la patente permite contar con el mismo sistema en un espacio más reducido; además, como está hecho en una sola pieza, no existe riesgo de que los materiales queden atrapados”, agrega Lina Paola Guarín.

Dado que el agua de los estanques cuenta con un sistema de recirculación permanente, el prototipo que se desarrolle podría incrementar la cantidad de mercurio filtrado con cada ciclo, hasta obtener niveles equivalentes a 0,02 microgramos por cada litro de agua, tal como lo exige la legislación colombiana.

Pese a que el costo total del producto podría oscilar entre 10 y 4.000 dólares según su tamaño, esta solución sería muy atractiva tanto para pequeños y medianos productores como para quienes tengan una producción industrial de gran escala, con un costo promedio de 500 dólares por estanque.

Según el grado de contaminación de la fuente de agua, y dependiendo de su tamaño, se estima que el filtro podría tener un promedio de vida útil de dos años.

Esta hackathon, realizada simultáneamente en 73 ciudades del mundo, ha sido la primera en su género en desarrollar modelos de negocio a partir de patentes aeroespaciales para resolver problemas de la sociedad. En Colombia, su organización estuvo a cargo de las universidades de los Andes y la Nacional. En esta última, el liderazgo lo asumió el Programa de Emprendimiento de Base Tecnológica de la Facultad de Ingeniería.

(Por: Fin/JCMG/MLA/LOF
)
N.° 664

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