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Extremófilos generarían “falsos positivos” sobre eventuales erupciones volcánicas

El análisis de muestras identificó microorganismos de este tipo con capacidad de producir azufre en el volcán Cerro Machín (Tolima), lo que podría confundir esta actividad biológica con una eventual erupción.

Bogotá D. C., 18 de octubre de 2018Agencia de Noticias UN-

La investigación realizada en la U.N. permitiría descartar la ocurrencia de “falsos positivos” de eventuales erupciones. Fotos: archivo Particular.

El hallazgo de microorganismos capaces de desarrollarse en altas temperaturas representa un gran potencial de aplicaciones.

Las mediciones hechas hasta el momento han permitido identificar organismos termófilos capaces de vivir a 92 oC.

La alerta de erupción considera distintos parámetros adicionales a los datos que arroja el estudio de microorganismos extremófilos.

El estudio se realizó en tres puntos distintos del perímetro de la caldera del volcán Cerro Machín.

Determinar la forma en que estas bacterias –con capacidad para habitar y reproducirse en temperaturas superiores a los 90 oC– son capaces de generar sulfatos, sería un dato de gran utilidad para descartar una posible amenaza de erupción volcánica.

Con el fin de generar este indicador adicional se adelanta el estudio de una serie de microorganismos en tres complejos termales ubicados en el volcán Cerro Machín, que además de su participación en los ciclos biogeoquímicos también tienen capacidad para degradar almidón, nitrato, amoniaco y azufre.

“Aunque no encontramos la fórmula para mejorar la técnica de evaluación de estos procesos con altas temperaturas, ahora contamos con un microorganismo capaz de modificar los ciclos del azufre que nos puede servir como indicador”, explica María Angélica Leal, de los grupos de Investigación en Fisiología del Estrés y Biodiversidad en Plantas y Microorganismos y de Ciencias Planetarias y Astrobiología de la Universidad Nacional de Colombia (U.N.).

Si existe un organismo que produce azufre, en realidad no hay una amenaza sino un “falso positivo”, destaca la investigadora, para quien la idea de efectuar estas mediciones surgió de la científica Zoraida Chacón, quien actualmente trabaja en el Instituto Geológico Colombiano, Sede Manizales.

Puesto que el volcán se encuentra en inmediaciones del Alto de La Línea, cuyo cráter se encuentra taponado e incluso allí ha comenzado a crecer vegetación, los nuevos datos proporcionarían información más precisa para anticipar una posible emergencia.

Contar con este bioindicador sería de gran ayuda para emitir las correspondientes alertas sobre la posibilidad de una erupción, destaca la investigadora, quien trabaja junto con las docentes Luz Marina Melgarejo y Jimena Sánchez, del Departamento de Biología de la Facultad de Ciencias de la U.N.

Una vez se establezcan los niveles de azufre y sulfato que estas bacterias procesan, se puede tener un estimado de la producción en cada uno de los puntos de recolección de las muestras, de manera que al contar con los datos consolidados se puedan descartar aquellos que provienen de la acción bacteriana.

Qué tanto se incrementa o disminuyen estos niveles son algunos de los aspectos que se evalúan en los laboratorios de la U.N., junto con la posibilidad de extrapolar estos resultados a otros lugares del país, como el Nevado del Ruiz, a partir del análisis de muestras recogidas en sus fuentes termales.

Termófilos con potencial

El muestreo de sedimentos de los tres puntos permitió encontrar distintos tipos de bacterias asociadas con los ciclos relacionados con la capacidad de solubilizar fósforo, fijar nitrógeno o desarrollar algún tipo de actividad para los ciclos del carbono y el azufre.

A partir de la investigación que se adelanta con el Servicio Geológico Colombiano, estos organismos –capaces de vivir a distintas temperaturas (45, 60 y 92 oC)– fueron aislados en condiciones similares para establecer el potencial que tendrían en cada caso.

En la actualidad se lleva un conteo en diversos medios de cultivo con soluciones específicas de azufre y sulfatos, de tal manera que se puedan determinar los niveles de degradación de estos organismos, según las condiciones específicas de temperatura.

Como cada uno de los organismos hallados se puede encontrar en diversos morfotipos, estudios posteriores contemplan la caracterización de cada uno de ellos.

(Por: fin/JCMG/MLA/LOF
)
N.° 421

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