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Con técnicas metalúrgicas se recuperaría todo el oro de minas pequeñas

Con varias técnicas, investigadores de la Universidad Nacional de Colombia (U.N.) Sede Medellín recuperaron cerca del 99 % del mercurio y 95 % del oro de los relaves (desechos) de la pequeña minería.

Medellín, 06 de marzo de 2019Agencia de Noticias UN-

En Colombia no se recupera más del 50 % del oro que se encuentra en el relave.

Francisco Patiño presentó los resultados de la investigación en un seminario realizado en Estados Unidos y ganó el primer puesto. Foto: cortesía profesor Oswaldo Bustamante.

En la investigación participaron 15 personas entre estudiantes y profesores de Ingeniería de Minas e Ingeniería Metalúrgica de la U.N. Sede Medellín.

Laboratorio en el que se adelantaron las pruebas de la investigación.

Modelo de relavera a pequeña escala diseñado por la Facultad de Minas de la U.N. Sede Medellín.

Oswaldo Bustamante, director del Instituto de Minerales Cimex, de la Facultad de Minas, y Wilson Guillermo Marín López, ingeniero de Minas en Metalurgia y diseñador de la relavera a pequeña escala.

El proyecto, adelantado en Antioquia, Cauca y Nariño, fue desarrollado por un equipo de estudiantes y profesores de Ingeniería de Minas y Metalurgia y del Instituto de Minerales Cimex, de la Facultad de Minas de la U.N. Sede Medellín.

El “relave” es el desecho sólido que queda después de obtener el oro del material extraído de la mina. En pequeña minería normalmente no se manejan plantas metalúrgicas complejas para recuperar el mineral, sino que se usan plantas artesanales de baja capacidad en las que se implementan técnicas de recuperación con mercurio, lo que ocasiona la pérdida del oro que no se alcanza a extraer del sólido, además de contaminación ambiental.

Para recuperar el oro y el mercurio se utilizaron técnicas metalúrgicas de extracción, entre ellas concentración centrífuga, flotación espumante, lixiviación convencional y lixiviación en solución salina.

La concentración centrífuga se realiza en un equipo que, mediante un campo de fuerza generado por una alta velocidad de rotación, separa las partículas de oro más densas con respecto a los demás minerales.

En la flotación espumante se promueve la separación induciendo hidrofobicidad selectiva mediante la adición de reactivos al mineral de interés. La hidrofobicidad es la propiedad del mineral que no permite que se moje, por lo que es rechazado por el agua y de esa manera flota en una espuma.

En cuanto a la lixiviación convencional, el oro y el mercurio se disuelven con una sustancia química y se dejan en estado líquido. Después se pasa la solución enriquecida con oro y mercurio por seis tubos con carbón activado para que finalmente los elementos pesados se depositen en este último.

Para la prueba de lixiviación en solución salina, al sólido, depositado en un medio salino, se le aplican corrientes eléctricas para extraer el mercurio.

Retirar el mercurio de los relaves es importante porque estos están a la intemperie y pueden quedar sometidos a diferentes vectores de dispersión tanto en el suelo como en las aguas superficiales de las que se alimentan plantas y animales, lo que implica posibles intoxicaciones por consumo.

El profesor Oswaldo Bustamante, director del Cimex, explica que “en el caso del oro es relevante porque en Colombia no se recupera más del 50 % del mineral que se encuentra en depósitos como reserva del relave”.

Agrega que el trabajo es un aporte ambiental, económico y gremial significativo para todos los actores involucrados en la actividad minera: ambientalmente se previene la migración de mercurio antes de que se disperse en el suelo y se convierta en pasivo ambiental; en el ámbito económico, les demuestra a los pequeños mineros que si le apuestan a la tecnología para recuperar integralmente el recurso obtendrán mayores ganancias pues habrá más oro para vender.

Para la investigación, el equipo tomó muestras representativas de cada mina visitada y las llevó en condiciones especiales a los laboratorios de la Universidad, de manera muy cuidadosa para no correr el riesgo de que el mercurio se evaporara. “De cada relavera que muestreábamos podíamos sacar entre 150 y 200 gramos de oro”, comenta el profesor Bustamante.

Después de realizar las pruebas, por un lado, quedó el mercurio aislado y dispuesto en un depósito; por el otro, se obtuvo la mena con el oro, es decir el relave. “Sacar el oro restante de ese relave, el que no se pudo obtener por las técnicas a veces rudimentarias de la pequeña minería, y después venderlo, justifica la economía de sacar el mercurio porque uno sostiene al otro, eso es economía sostenible o circular”.

El siguiente nivel al que aspira el equipo de investigadores es saber qué hacer con el mercurio metálico que se está recuperado de los relaves.

Otros aportes

En una segunda parte de la investigación, a las minas en las que se hizo el estudio se les entregó el diseño de una relavera a pequeña escala para que los mineros guarden ese relave y lo saquen del contexto de pasivo ambiental, equipos que podrían funcionar en otras minas del país.

Los investigadores están convencidos de que la actividad minera debe asumir compromisos y ponerse retos, como por ejemplo tener mayor sentido de apropiación con el territorio y el medioambiente, para que los reactivos y el agua que usan en su proceso se traten para evitar la contaminación y el envenenamiento.

Desde el Cimex se afirma que “hace falta la presencia del Estado frente a estas explotaciones que han quedado a la merced de grupos ilegales y oportunistas que no tienen ningún compromiso frente a la actividad minera como encadenamiento productivo”.

(Por: fin/SCD/dmh/LOF
)
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