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Carnívoros sociales, más vulnerables que los solitarios

¿Hay que investigar sobre los problemas locales? claro que sí. ¿Hay que investigar sobre temas de interés universal? por supuesto que también. De eso son conscientes en el Grupo de Investigación en Ecología Evolutiva de la Universidad Nacional de Colombia, que desarrollan un proyecto que comienza a entregar datos valiosos a la comunidad científica internacional sobre la evolución de los cánidos.

Bogotá D. C., 14 de mayo de 2009Agencia de Noticias UN–

Unimedios

Joao Muñoz, experto en evolución de Cánidos

En los laboratorios del Departamento de Biología, liderados por el profesor Joao Muñoz Durán, un grupo de investigadores averigua dónde, cuándo, bajo qué condiciones ambientales, cómo y por qué evolucionó la sociabilidad en carnívoros. Con el apoyo de Colciencias y la UN en Bogotá, ha comenzado a dar respuestas a cuestiones que no muchos centros de investigación del mundo se habían planteado.  

Según Muñoz, estudiar este tema es interesante desde el punto de vista de la teoría evolutiva, ya que los animales sociales se mueven en dos niveles de acción de la selección natural: en grupo y como organismo, dos facetas que, por lo general, se contraponen. El dilema para el individuo es cooperar para sobrevivir versus asegurar que sus genes pasen a la siguiente generación.

“La sociabilidad es un evento raro en la naturaleza. Solo ha evolucionado en el reino animal, uno de los seis reinos en los cuales se agrupan los seres vivos. Entre los animales, la sociabilidad solo está presente en cuatro linajes de invertebrados –algunas abejas y avispas, y todas las hormigas y termitas–, y en muy pocos vertebrados -especialmente aves y mamíferos. La inmensa diversidad de la vida ha evolucionado sin sociabilidad”, explica el biólogo.

Con el análisis combinado de secuencias de ADN, rasgos morfológicos y de anatomía craneodental, comportamiento, ecología y registro fósil se quiere reconstruir la historia evolutiva de la sociabilidad en los carnívoros, particularmente de los cánidos, y determinar cómo ésta ha afectado su éxito evolutivo, el de sus presas y sus competidores.
 
La sociabilidad es vista como una innovación evolutiva, una propiedad emergente a nivel del grupo de organismos. Los investigadores de la UN estiman que en cánidos evolucionó en Norteamérica hace unos 7 millones de años. Mientras en hienas la sociabilidad habría surgido en Asia hace 9,3 millones de años, y en félidos (familia de los felinos) en África hace 3,2 millones de años.

Joao Muñoz plantea que esa sociabilidad emerge y se correlaciona con los cambios ambientales. En esas épocas los bosques de Eurasia, Norteamérica y África disminuyeron y aparecieron praderas, estepas y sabanas que plantearon otras condiciones de supervivencia. Los animales ungulados, principales presas de los carnívoros, quedaron más expuestos por los ambientes abiertos y a la vista de los depredadores.

La estrategia de defensa de los ungulados fue formar grupos. Esto les permitió más vigilancia para detectar depredadores. Sus fuentes de alimento cambiaron, pasaron de habitar bosques ricos en comida, a vivir en sabanas con abundante hierba, difícil de digerir. Se necesitó, entonces, de estómagos más grandes, lo que conllevó al aumento de su tamaño corporal.

¿Y cómo respondieron los depredadores ante manadas grandes de animales gigantes? La respuesta fue el trabajo cooperativo y la vida en grupo. El profesor Muñoz lo ejemplifica así: un alce que pesa hasta 20 veces más que un lobo, está fuera del alcance de un lobo solitario, pero el herbívoro es vulnerable al trabajo coordinado de la jauría.

“Los carnívoros formaron grupos, no solo para perseguir, asegurar y someter una presa de mayor tamaño, sino también como estrategia de competencia con otras especies de carnívoros. Pareciera que la sociabilidad en unos grupos estimuló a otros carnívoros a ser sociales. Los carnívoros que siguieron solitarios se adaptaron a presas y estrategias de cacería diferentes”.

Uno de los datos interesantes que revela la investigación es que a pesar de que los carnívoros sociales son más exitosos en sus ecosistemas, a la vez son más vulnerables a la extinción, esto a pesar de que trabajan en colaboración para conseguir y defender presas, criar a sus cachorros y dominar territorios.

Se han hallado tres respuestas a este fenómeno. Primero, la competencia es muy intensa: leones, hienas, chitas y lobos africanos matan a sus semejantes cuando son ajenos a la manada; también a recién nacidos y juveniles. El objetivo no es la depredación, es la eliminación del competidor. El nivel de competición es tal, que cuando un grupo está en desventaja y ha perdido muchos individuos, le queda más difícil cuidar a los cachorros, a los enfermos, obtener y defender presas y territorio.

“Cuando entran en desventaja, los grupos sociales reducen su tamaño y tienden a extinguirse localmente dada la falta de individuos para cooperar. Hay otro problema, en los carnívoros sociales, independiente del tamaño del grupo, solo un macho y una hembra se encargan de la reproducción. En las especies solitarias todos los machos y hembras adultos se pueden reproducir. Así, los cánidos sociales, como los lobos, tienen un potencial de reproducción marcadamente inferior que los cánidos solitarios”, anota el profesor Muñoz.

En términos de teoría, la investigación les permitirá a los científicos de la UN probar cómo las propiedades emergentes, en este caso la sociabilidad, pueden afectar el proceso y el éxito evolutivo. “En la discusión sobre niveles de selección aún no se ha podido probar, de manera cuantitativa, el efecto de las propiedades emergentes, esta es la oportunidad”.

Y añade, “antes se consideraba que, como ecológicamente los individuos sociales tenían muchas ventajas sobre los solitarios, no deberían ser objeto de prioridades de conservación. Nuestros datos indican que los carnívoros sociales pueden ser precisamente los más vulnerables”.

Datos como los de esta investigación son vitales para tomar medidas de conservación para varias especies de carnívoros sociales en peligro de extinción, asegura el biólogo Joao Muñoz. Además, se demuestra que Colombia puede estar al día en temas de investigación de nivel global.

(Por: Fin/capg/feb
)
N.° 344

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