Escudo de la República de Colombia

Ciencia & Tecnología

Carnívoros sociales, más vulnerables que los solitarios

¿Hay que investigar sobre los problemas locales? claro que sí. ¿Hay que investigar sobre temas de interés universal? por supuesto que también. De eso son conscientes en el Grupo de Investigación en Ecología Evolutiva de la Universidad Nacional de Colombia, que desarrollan un proyecto que comienza a entregar datos valiosos a la comunidad científica internacional sobre la evolución de los cánidos.

Bogotá D. C., 14 de mayo de 2009Agencia de Noticias UN–

Unimedios

Joao Muñoz, experto en evolución de Cánidos

En los laboratorios del Departamento de Biología, liderados por el profesor Joao Muñoz Durán, un grupo de investigadores averigua dónde, cuándo, bajo qué condiciones ambientales, cómo y por qué evolucionó la sociabilidad en carnívoros. Con el apoyo de Colciencias y la UN en Bogotá, ha comenzado a dar respuestas a cuestiones que no muchos centros de investigación del mundo se habían planteado.  

Según Muñoz, estudiar este tema es interesante desde el punto de vista de la teoría evolutiva, ya que los animales sociales se mueven en dos niveles de acción de la selección natural: en grupo y como organismo, dos facetas que, por lo general, se contraponen. El dilema para el individuo es cooperar para sobrevivir versus asegurar que sus genes pasen a la siguiente generación.

“La sociabilidad es un evento raro en la naturaleza. Solo ha evolucionado en el reino animal, uno de los seis reinos en los cuales se agrupan los seres vivos. Entre los animales, la sociabilidad solo está presente en cuatro linajes de invertebrados –algunas abejas y avispas, y todas las hormigas y termitas–, y en muy pocos vertebrados -especialmente aves y mamíferos. La inmensa diversidad de la vida ha evolucionado sin sociabilidad”, explica el biólogo.

Con el análisis combinado de secuencias de ADN, rasgos morfológicos y de anatomía craneodental, comportamiento, ecología y registro fósil se quiere reconstruir la historia evolutiva de la sociabilidad en los carnívoros, particularmente de los cánidos, y determinar cómo ésta ha afectado su éxito evolutivo, el de sus presas y sus competidores.
 
La sociabilidad es vista como una innovación evolutiva, una propiedad emergente a nivel del grupo de organismos. Los investigadores de la UN estiman que en cánidos evolucionó en Norteamérica hace unos 7 millones de años. Mientras en hienas la sociabilidad habría surgido en Asia hace 9,3 millones de años, y en félidos (familia de los felinos) en África hace 3,2 millones de años.

Joao Muñoz plantea que esa sociabilidad emerge y se correlaciona con los cambios ambientales. En esas épocas los bosques de Eurasia, Norteamérica y África disminuyeron y aparecieron praderas, estepas y sabanas que plantearon otras condiciones de supervivencia. Los animales ungulados, principales presas de los carnívoros, quedaron más expuestos por los ambientes abiertos y a la vista de los depredadores.

La estrategia de defensa de los ungulados fue formar grupos. Esto les permitió más vigilancia para detectar depredadores. Sus fuentes de alimento cambiaron, pasaron de habitar bosques ricos en comida, a vivir en sabanas con abundante hierba, difícil de digerir. Se necesitó, entonces, de estómagos más grandes, lo que conllevó al aumento de su tamaño corporal.

¿Y cómo respondieron los depredadores ante manadas grandes de animales gigantes? La respuesta fue el trabajo cooperativo y la vida en grupo. El profesor Muñoz lo ejemplifica así: un alce que pesa hasta 20 veces más que un lobo, está fuera del alcance de un lobo solitario, pero el herbívoro es vulnerable al trabajo coordinado de la jauría.

“Los carnívoros formaron grupos, no solo para perseguir, asegurar y someter una presa de mayor tamaño, sino también como estrategia de competencia con otras especies de carnívoros. Pareciera que la sociabilidad en unos grupos estimuló a otros carnívoros a ser sociales. Los carnívoros que siguieron solitarios se adaptaron a presas y estrategias de cacería diferentes”.

Uno de los datos interesantes que revela la investigación es que a pesar de que los carnívoros sociales son más exitosos en sus ecosistemas, a la vez son más vulnerables a la extinción, esto a pesar de que trabajan en colaboración para conseguir y defender presas, criar a sus cachorros y dominar territorios.

Se han hallado tres respuestas a este fenómeno. Primero, la competencia es muy intensa: leones, hienas, chitas y lobos africanos matan a sus semejantes cuando son ajenos a la manada; también a recién nacidos y juveniles. El objetivo no es la depredación, es la eliminación del competidor. El nivel de competición es tal, que cuando un grupo está en desventaja y ha perdido muchos individuos, le queda más difícil cuidar a los cachorros, a los enfermos, obtener y defender presas y territorio.

“Cuando entran en desventaja, los grupos sociales reducen su tamaño y tienden a extinguirse localmente dada la falta de individuos para cooperar. Hay otro problema, en los carnívoros sociales, independiente del tamaño del grupo, solo un macho y una hembra se encargan de la reproducción. En las especies solitarias todos los machos y hembras adultos se pueden reproducir. Así, los cánidos sociales, como los lobos, tienen un potencial de reproducción marcadamente inferior que los cánidos solitarios”, anota el profesor Muñoz.

En términos de teoría, la investigación les permitirá a los científicos de la UN probar cómo las propiedades emergentes, en este caso la sociabilidad, pueden afectar el proceso y el éxito evolutivo. “En la discusión sobre niveles de selección aún no se ha podido probar, de manera cuantitativa, el efecto de las propiedades emergentes, esta es la oportunidad”.

Y añade, “antes se consideraba que, como ecológicamente los individuos sociales tenían muchas ventajas sobre los solitarios, no deberían ser objeto de prioridades de conservación. Nuestros datos indican que los carnívoros sociales pueden ser precisamente los más vulnerables”.

Datos como los de esta investigación son vitales para tomar medidas de conservación para varias especies de carnívoros sociales en peligro de extinción, asegura el biólogo Joao Muñoz. Además, se demuestra que Colombia puede estar al día en temas de investigación de nivel global.

(Por: Fin/capg/feb
)
N.° 344

Otras noticias

Tres laboratorios, además de áreas de descanso y comedor, albergarán a los investigadores. Foto: Nicolás Bojacá – Unimedios.

Educación

marzo 22 de 2019

Laboratorios Max Planck amplían escenario de investigación del país

Con la inauguración oficial de estos espacios, en los que trabajarán los...

Los pares académicos destacaron la calidad de los docentes y el desempeño de los estudiantes y egresados del programa. Foto: Ricardo González - Unimedios.

Educación

marzo 22 de 2019

Maestría en Ingeniería Eléctrica, motor de energías alternativas

La calidad de los docentes y el desempeño de los profesionales en las áreas de...

Estudiantes de Ingeniería Electrónica creadores de la herramienta. Fotos: Juan David Martínez - Unimedios Manizales

Ciencia & Tecnología

marzo 22 de 2019

Dispositivo facilita consulta de libros en bibliotecas

Guide Book es el nombre de este prototipo que le facilita a la comunidad...

La planta produce más semillas y es más pequeña que el tomate cherry. Fotos: cortesía Martha Orozco y equipo

Ciencia & Tecnología

marzo 22 de 2019

Egresada de la U.N. desarrolla la planta de tomate más pequeña del mundo

Produce frutos en tan solo dos meses después de sembrada, tiene una excelente...

Los cursos se dictarán gracias al acuerdo suscrito entre la U.N. y la Agencia de Cooperación y Coordinación Turca – TIKA, logrado por la DRE. Foto: Luis Palacios - Unimedios.

Educación

marzo 22 de 2019

Cultura turca despierta interés por su idioma

Con experiencia en la enseñanza de la lengua turca y de la historia política de...

El aumento de la producción de bioetanol de caña de azúcar provocaría desabastecimiento de agua. Fotos: Unimedios

Medioambiente

marzo 22 de 2019

Bioetanol de caña de azúcar provocaría competencia por el agua

El agua requerida para producir bioetanol de caña de azúcar equivale a 9.000...

El estudio se desarrolló con mujeres entre los 10 y 19 años de una localidad del sur de Bogotá y con hasta cinco intentos de suicidio. Foto: Agencia de Noticias - Unimedios

Salud

marzo 22 de 2019

Conflictos familiares, factor de riesgo en intentos de suicidio

Pérdida del año, diferencias con los padres, hermanos y pareja, soledad,...

La U.N. es la primera institución educativa dentro de las 100 organizaciones con mayor responsabilidad social.

Economía & Organizaciones

marzo 21 de 2019

La U.N. se mantiene entre las 10 empresas más responsables del país

Por segundo año consecutivo, la Universidad Nacional de Colombia (U.N.) es...

La Maestría en Gobierno Urbano es un programa interdisciplinar para entender los fenómenos urbanos.

Educación

marzo 21 de 2019

Decisiones territoriales, eje de la Maestría en Gobierno Urbano

Conocer cómo se deben tomar esas decisiones de los territorios, no en términos...

La alimentación por medio de pastoreo es una práctica que aporta al bienestar de los bovinos. Foto: Carlos Cedeño.

Desarrollo Rural

marzo 21 de 2019

Bienestar del ganado influye en calidad de la carne

La consistencia, la textura, el color, el pH y la retención de agua de la carne...