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Antártica: territorio de paz y ciencia

La Antártica ofrece un potencial científico importante para los países de América del Sur. Este espacio internacionalizado, libre de guerras, ensayos nucleares y desechos radiactivos enfrenta hoy varias amenazas: la explotación petrolera y los estragos del calentamiento global.

, 13 de junio de 2009

La fauna antártica, como los elefantes marinos, es protegida por convenciones internacionales. - AFP

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La Antártica o Continente Antártico (opuesto al Ártico) circunda el Polo Sur, tiene una superficie de más de 14.000.000 de km2, es depositaria del 80 por ciento del agua dulce del planeta y tiene forma circular con un diámetro de 4.500 km. Es el continente con la altura promedio más elevada (2.000 m); cubierto por un glaciar gigantesco (inlandsis) que puede alcanzar 4.800 m de espesor, con el promedio de humedad más bajo de la Tierra y con la temperatura promedio más baja, registrada en la base soviética antártica de Vostok, el 21 de julio de 1983 (–89.3° C).

Importancia científica

En la Antártica operan varias estaciones de investigación científica instaladas por países, parte del Tratado de Washington de 1959, que por las condiciones del clima funcionan unas todo el año y otras solo en verano. En el invierno austral de 2006, operaron 39 estaciones científicas de unos 20 países.

La importancia científica de la Antártica, resumidamente, está en la climatología y en las formas de vida en condiciones de frío extremo. La atmósfera es translúcida, lo cual permite la instalación de observatorios astronómicos. La paleoclimatología tiene un espacio científico único en la calota de hielo, para el estudio de las burbujas de aire atrapadas durante millones de años.

La fauna y la flora son escasas sobre el continente, pero el océano circundante es rico en vida, debido a las bajas temperaturas del agua. Una de las formas de vida más interesantes y sorprendentes para la comunidad científica es el kril, un pequeño crustáceo, base de la cadena alimenticia antártica, que abunda en enormes cantidades, estudiado como fuente alimenticia para la humanidad, sobre lo cual existen divergencias entre los científicos.

Dos aspectos deben ser señalados. El primero, la importancia de la protección a un ecosistema crucial para el planeta, preservado por millones de años, sobre el cual pesan amenazas de explotación turística y minera, principalmente de petróleo.

El segundo, las amenazas planetarias que se desprenden del calentamiento global, confirmado científicamente, con la consecuencia de un alza en el nivel de los océanos provocada por el derretimiento de la calota glaciar.

Tratado antártico

El Continente Antártico, en el cual nunca se ha producido una guerra, es un espacio internacionalizado que cubre el área sur del paralelo 60, donde la prioridad es la investigación científica y se ha respetado íntegramente el medioambiente.

El Tratado fue adoptado en Washington, el 1o. de diciembre de 1959 por doce países entonces activos en investigación científica en la Antártica: Argentina, Australia, Bélgica, Chile, la República Francesa, Japón, Nueva Zelandia, Noruega, África del Sur, Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, el Reino Unido y los Estados Unidos de América. Entró en vigor el 23 de junio de 1961.

Dos fundamentos principales sirven de base al Tratado. Por una parte, la importancia de que la Antártica sea siempre utilizada, en bien de toda la humanidad, exclusivamente para fines pacíficos y que no llegue a ser escenario u objeto de discordia internacional. Por otra parte, el reconocimiento de la importancia de las contribuciones aportadas al conocimiento científico como resultado de la cooperación internacional en la investigación científica en el “continente blanco”.

En síntesis, las disposiciones del Tratado establecen, en primer lugar, la desmilitarización de la Antártica como un espacio libre de ensayos nucleares y de disposición de desechos radiactivos, asegurando su utilización únicamente para fines pacíficos; en segundo lugar, la promoción de la cooperación científica internacional en territorio Antártico; y en tercer lugar el congelamiento, durante la vigencia del Tratado, de las reivindicaciones territoriales y de soberanía sobre ese espacio.

El Tratado Antártico permanecerá vigente indefinidamente. De este forman parte actualmente 46 países que representan alrededor del 80 por ciento de la población mundial, incluyendo a Colombia (enero 1989). Está abierto a todos los países que demuestren su compromiso con la Antártica adelantando investigación científica relevante.

Ha sido complementado por otros instrumentos jurídicos internacionales para encuadrar las actividades científicas y proteger el medioambiente, creando lo que se conoce como el Sistema del Tratado Antártico: la Convención para la Conservación de la Foca Antártica (1972); la Convención para la Conservación de los Recursos Marinos Vivos de la Antártica (1982); y el Protocolo del Tratado Antártico sobre Protección del Medio Ambiente (1991).

La eficacia del Sistema del Tratado Antártico constituye un caso único del derecho internacional. La cooperación científica internacional regulada por ese sistema ha sido ejemplar entre los Estados a él vinculados, incluso en los tiempos más tensos de la confrontación Este–Oeste.

Potencialidades del “continente blanco”

La importancia científica de la Antártica para los países de la parte sur de América se manifiesta en la creación de varios institutos y el desarrollo de actividades dedicadas a atender las prioridades científicas y las potencialidades que ofrece el también llamado continente blanco.

Chile, país para el cual el mar es una prioridad dictada por su geografía, creó, en 1964, el Instituto Antártico Chileno como un organismo técnico encargado de coordinar, planificar y ejecutar las actividades científicas y tecnológicas en la zona, potenciando a Punta Arenas como ciudad antártica. 
 
Las principales líneas de investigación de ese instituto chileno son, además de las actividades relacionadas con la Política Antártica Nacional y el Programa Antártico de Investigación Científica y Tecnológica: relaciones entre Sudamérica y la Antártica; calentamiento global y evolución del clima; abundancia y diversidad de organismos antárticos.

Brasil, Argentina, Uruguay y Perú tienen también institutos antárticos. El Instituto Antártico Peruano tuvo a su cargo la realización, en septiembre de 2005, de la XVI Reunión de Administradores de Programas Antárticos Latinoamericanos, en la cual se trataron problemas científicos, históricos, ambientales, operacionales y logísticos relacionados con la Antártica, por investigadores de Argentina, Brasil, Chile, Ecuador, Perú y Uruguay.

Los países participantes en la Reunión de Lima analizaron las potencialidades científicas de la Antártica y acordaron líneas de investigación a desarrollar conjuntamente en áreas como biodiversidad marina, magnetismo, investigación y desarrollo tecnológico, geología y evolución, variabilidad climática, química de la atmósfera y la situación ambiental de la Isla Rey Jorge, donde se encuentra la Estación Antártica Machu Picchu y otras estaciones de países suramericanos.

El compromiso y la actividad de varios países de América del Sur en el continente blanco están demostrando que la cooperación científica, en el Sistema del Tratado Antártico, tiene un enorme potencial hacia el futuro y puede también ser ejemplar entre países en vías de desarrollo.

(Por: Antonio J. Rengifo L, Ph.D. Profesor de Derecho Internacional Universidad Nacional de Colombia
)
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